Breve historia de la televisión

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Rodolfo A. Echavarría Solís.-

No se podría entender la tecnología y la industria del entretenimiento actual sin la televisión, que forma parte de miles de millones de hogares en todo el mundo. Resulta difícil creer que el primero de estos equipos fue creado antes de que iniciara la electrónica. En esta ocasión comentaremos sobre los cuatro principales inventores de la televisión –aunque su creación y perfeccionamiento se debe a miles de científicos e ingenieros en todo el mundo–.

 

EL ALEMÁN

El que puede considerarse como el primer inventor de la televisión es Paul Nipkow, quien nació el 22 de agosto de 1860 en Lauenburg, Pomerania (hoy Polonia). Estudió telefonía en la Escuela Técnica de Neustadt, Prusia Occidental, y posteriormente se trasladó a Berlín a estudiar ciencias.

En la Nochebuena de 1883, mientras se encontraba solo en su casa, Nipkow tuvo la idea de utilizar un disco con orificios en espiral para escanear una figura iluminada, además de celdas de selenio. Los impulsos eléctricos resultantes al girar el disco con un motor eléctrico podían ser transmitidos a través de un solo alambre.

El 15 de enero de 1885 se le otorgó la patente por su invento. Sin embargo, no pudo implementarlo, y la patente expiró quince años después. El primer sistema de televisión utilizó un equipo electromecánico basado en el disco de Nipkow. Fue un inventor adelantado a su época, ya que su equipo lo desarrolló antes de que iniciara la era electrónica. Paul Nipkow falleció el 24 de agosto de 1940, en Berlín. Por orden del Gobierno alemán tuvo un funeral de Estado.

 

EL ESCOCÉS

John Logie Baird nació el 13 de agosto de 1888 en Helensburgh, Escocia. En 1903 se interesa por la transmisión de imágenes a distancia, después de leer un libro sobre las propiedades fotoeléctricas del selenio. Ingresa al Royal Technical College de Glasgow (hoy Universidad de Strathclyde) donde estudia óptica y mecánica. Se graduó en 1914, justo cuando inicia la Primera Guerra Mundial.

A partir de 1923 se dedica al desarrollo de un equipo capaz de transmitir imágenes en movimiento, para lo cual utiliza el disco de Nipkow, pero aprovecha los nacientes desarrollos de la electrónica para transmitir las imágenes de forma inalámbrica. En 1924 transmite imágenes de objetos y en 1925 realiza transmisiones de rostros.

Además, diseña el primer equipo receptor de la señal de televisión, bautizado como “televisor”, el cual se pone a la venta al público en 1927. La British Broadcasting Corporation (BBC) realiza sus primeras transmisiones mediante el uso del sistema de Baird. Sin embargo, en 1937, la BBC abandona el uso de este sistema electromecánico para utilizar un sistema basado en dispositivos electrónicos. John Logie Baird falleció el 14 de junio de 1946, en su casa de Bexhill, Inglaterra. Sus restos descansan en Helensburgh, Escocia (donde se le considera el padre de la televisión).

 

EL RUSO

Vladimir Kosma Zworykin nació el 30 de julio de 1889 en Múrom, Rusia. Hijo de un operador de un buque de vapor de pasajeros en el río Oká. Estudió ingeniería eléctrica en el Instituto Tecnológico de San Petersburgo, y obtuvo el grado en 1912. Debido a las condiciones políticas y sociales que se vivían en Rusia, Zworykin decide emigrar a los Estados Unidos de América y acepta un empleo en el laboratorio de investigación de la compañía Westinghouse.

Estudió el doctorado en la Universidad de Pittsburgh, y obtuvo el grado en 1926. Muestra sus primeros inventos a los directivos de Westinghouse, pero no obtiene el apoyo que esperaba, por lo que se entrevista con David Sarnoff, director general de la compañía Radio Corporation of America (RCA), y comienza a trabajar con él en 1929.

Sarnoff solía recordar, entre risas, que cuando le preguntó a Zworykin cuánto necesitaba para desarrollar su sistema de televisión, este le contestó que cien mil dólares (la RCA invirtió cuarenta millones antes de empezar a recibir ganancias por sus televisores).

RCA inició la venta de televisores en 1939, aunque tardaron varios años en ser populares. En 1947 existían doscientos cincuenta mil televisores en los Estados Unidos, y para 1951 ya había ocho millones en los hogares estadounidenses. La Segunda Guerra Mundial detuvo el desarrollo de la televisión durante varios años, pero cuando finalizó, la industria televisiva recibió un fuerte impulso para posicionarse como el medio de comunicación y entretenimiento favorito de la gente.

Vladimir Zworykin se mantuvo física y mentalmente activo hasta poco antes de su muerte. Falleció el 29 de julio de 1982 –un día antes de cumplir 93 años–.

 

EL AMERICANO

Philo Taylor Farnsworth nació el 19 de agosto de 1906, en Utah, Estados Unidos de América. Sus padres eran granjeros mormones, y conoció la electricidad hasta los 13 años. En cierta ocasión, mientras observaba desde el ático, el patrón que dejaban las cortadoras de heno, tiene la idea de crear imágenes de televisión mediante el escaneo de imágenes en líneas horizontales.

Presentó su idea a su profesor de química de la secundaria, Justin Tolman –a quien siempre reconoció como la persona que le inculcó su interés por la ciencia–. Ingresó a la Universidad Brigham Young, sin embargo, no pudo terminar sus estudios ahí, debido a la falta de recursos económicos. Continuó con su preparación de forma autodidacta y mediante cursos por correspondencia.

En 1926 se muda a San Francisco, California, y renta un departamento en el cual monta un pequeño laboratorio. Es ahí donde desarrolla el primer sistema de televisión, mediante una cámara de video, la cual llamó “el disector de imágenes”, y obtuvo la patente en 1930.

Farnsworth sostuvo una batalla legal con RCA por la patente de la televisión electrónica, la cual duró varios años. Incluso, el profesor Tolman acudió a testificar a favor suyo. En 1939 la Corte falló a favor de Farnsworth, por lo que RCA estaba obligado a pagarle regalías por su invento.

Sin embargo, con el inicio de la Segunda Guerra Mundial el desarrollo de la televisión se detuvo varios años, y cuando se reinició la producción, las patentes de Farnsworth estaban a punto de expirar, por lo que no alcanzó a hacer fortuna con los pagos de regalías, además de que tuvo que vender su compañía.

Farnsworth sacrificó muchas cosas –entre ellas su vida familiar– para desarrollar su invento y, cuando se preguntó si había valido la pena, cayó en una profunda depresión. Aunque, al final de su vida, tuvo un premio al ver la llegada del hombre a la Luna por televisión y saber que con su invento fue posible esa transmisión en vivo. Philo Farnsworth falleció de neumonía el 11 de marzo de 1971, en Utah.

 

FUNCIONAMIENTO

El funcionamiento de la televisión con cinescopio de Zworykin se basa en un tubo de rayos catódicos –inventado por el ganador del premio Nobel, Karl Ferdinand Braun, en 1897–, y consiste en disparar un haz de electrones sobre una pantalla cubierta de fósforo. Dependiendo de las características del rayo catódico, se iluminará la pantalla, con lo que se forma una imagen formada por pequeños puntos (pixeles). Actualmente, las televisiones de cinescopio han sido desplazadas por las modernas pantallas planas de led.

El término “televisión” fue acuñado en 1900 por el inventor ruso Constantin Perskyi en la Exposición Mundial de París. Utilizó la palabra en griego “tele” (distancia) y la palabra en latín “visio” (visión).

 

EL LEGADO

Aunque la televisión ha perdido fuerza ante el avance del internet, continúa siendo un medio de entretenimiento con gran poder en muchos países. Como lo comentamos, su desarrollo actual se debe a las contribuciones de miles de personas en todo el mundo. Dejemos un reconocimiento para los cuatro principales inventores a quienes debemos su aparición.

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